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Die Kriminalitätsraten gingen 2020 zurück – genau wie 1918

Bei der Pandemie traf die USA im vergangenen Frühjahr und die Staaten wurden gesperrt, politische Entscheidungsträger und Experten wunderten sich über die Kompromisse. Was würde schlimmer enden: Schaden für die Wirtschaft durch anhaltende Beschränkungen oder die unkontrollierte Ausbreitung einer neuen und gefährlichen Krankheit? “Wir können nicht zulassen, dass die Heilung schlimmer ist als das Problem selbst.” getwittert Präsident Donald Trump am 22. März, nachdem viele Stunden in sorgfältiger Betrachtung verbracht worden sein müssen. Aber auch eine engere Frage löste eine bedeutende Debatte aus: Was würde mit der Kriminalitätsrate geschehen? Würde das Covid-Zeitalter mit all seinen Regeln für soziale Distanzierung eine weit verbreitete Gesetzlosigkeit hervorrufen – oder eine Strecke relativer Sicherheit und Ruhe?

Polizei, Akademiker und Öffentlichkeit waren sich uneinig, was sie zu erwarten hatten. Einer Theorie zufolge würde die Kriminalität zunehmen, wenn Gefängnisse Gefangene freigeben, die Polizei selbst krank wird und die beispiellose Arbeitslosigkeit viele in einen Zustand wilder Verzweiflung versetzt. Andere argumentierten jedoch, dass die Pandemie die Kriminalitätsmöglichkeiten verringern würde, da Kriminelle – und vor allem potenzielle Opfer – nicht auf der Straße wären. Das passiert schließlich jeden Winter, da die Kriminalitätsraten tendenziell die Durchschnittstemperatur verfolgen. Vielleicht funktioniert Lockdown genauso.

Letzten Sommer habe ich nach Daten gesucht, um genau zu verstehen, was passiert ist. Während wir erst im nächsten Herbst das vollständige Bild des FBI haben, stellen die meisten Großstädte aktuelle Daten online zur Verfügung. In einem bevorstehenden Papier- in dem Zeitschrift für öffentliche WirtschaftIch zeige, dass die Optimisten größtenteils Recht hatten: Die Kriminalität ging während der Pandemie insgesamt zurück. In den 25 von mir analysierten Städten gingen Eigentums- und Gewaltverbrechen um 19 Prozent und Drogenverbrechen um erstaunliche 65 Prozent zurück. (All diese und weitere Daten sind auf verfügbar meine Webseite.)

Aber als Ökonom, der sich sowohl mit Kriminalität als auch mit Innovation befasst, war ich neugierig auf etwas anderes: Hat der Rückgang der Kriminalität im Jahr 2020 etwas Grundlegendes darüber gezeigt, wie Gesellschaften in jedem Alter auf eine Pandemie reagieren könnten? Oder hatten beispielsweise technologische Verbesserungen die Entwicklung im Jahr 2020 verändert? Sie können sich zum Beispiel vorstellen, dass die heutigen größeren Häuser die Wahrscheinlichkeit erhöhen, dass Menschen zu Hause bleiben, im Vergleich zu vor einem Jahrhundert. Um diese Frage zu beantworten, habe ich auf das jüngste vergleichbare Ereignis in diesem Land zurückgeblickt – die spanische Grippepandemie. Dann verglich ich anhand der besten Daten, die ich für eine große Stadt, Chicago, finden konnte, was mit den Kriminalitätsraten von 1918 geschah, mit dem, was 2020 geschah.

Im Oktober und November 1918 verhängten die Behörden in Chicago, wie heute in vielen Städten, Verbote für bestimmte Arten von Einrichtungen, verhängten Ausgangssperren und ermutigten zum Tragen von Masken. Die Polizeibehörde engagierte sich in einem „heftiger Kreuzzug gegen SpuckenUm die Ausbreitung von Krankheiten zu verringern. Und wie in vielen Städten heute ist die Kriminalität im Vergleich zum Vorjahr spürbar zurückgegangen. Im folgenden Sommer 1919 wurde das Chicago Department of Public Health veröffentlicht eine Analyse, in der die Kriminalitätsraten während der Sperrung von 1918 mit denen verglichen wurden, die sie zu denselben Zeitpunkten im Jahr 1917, dem Jahr vor der Pandemie, hatten. In der Zeit der Abschaltung der spanischen Grippe in Chicago vom 19. Oktober bis 6. November war die Zahl der Straftaten von 671 im Vorjahr auf 417 gesunken, was einem Rückgang von 38 Prozent entspricht. Dies liegt bemerkenswert nahe an dem Rückgang der Kriminalität um 35 Prozent, den ich während des Ausbruchs der Pandemie im vergangenen Frühjahr in Chicago festgestellt habe.

Um eine alternative Maßnahme für den Rückgang der Pandemiekriminalität im Jahr 1918 zu finden, überprüften die Gesundheitsbeamten von Chicago die Anzahl der Fälle, die vor das sogenannte Moralgericht gebracht wurden – eine Justizbehörde, die 1913 gegründet wurde, um Vorfälle von Verhaltensstörungen und Verbrechen im Zusammenhang mit Prostitution anzugehen. Diese Fälle gingen während der Pandemie-Abschaltung von 1918 im Vergleich zum Vorjahr um 43 Prozent zurück. Der Bericht der Stadt kam zu dem Schluss: “Was bösartiges Verhalten und Unmoral betrifft, so scheint es, dass” die Hausbrände brennen zu lassen “und spät in der Nacht von der Straße fern zu bleiben, die Anzahl von Vergehen und Fehlverhalten jeglicher Art verringert.”

Trotz all dieser Hausbrände schien die Erfahrung von 1918 der heutigen ziemlich ähnlich zu sein: Weniger Menschen auf der Straße, in der Regel weniger Fehlverhalten. Aber neben der Pandemie gab es von 1917 bis 1918 eine große Veränderung, die zu niedrigeren Kriminalitätsraten hätte führen können. Vielleicht war die Mobilisierung von Millionen von Männern im ganzen Land für den Kampf im Ersten Weltkrieg – junge Männer, die in ihren besten Jahren Verbrechen begangen hätten – für die sinkenden Raten in Chicago verantwortlich. Ohne mehr oder bessere Daten gäbe es keine Möglichkeit, den Unterschied zu erkennen.

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